Día Internacional de las Cooperativas - Cooperar en tiempos de crisis

Este año hay cada vez más interés por la creciente contribución de las cooperativas para enfrentar la crisis mundial del cambio climático y el aumento de los precios de los alimentos. Las cooperativas pueden desempeñar un importante papel al conjugar las preocupaciones económicas con las preocupaciones sociales y ambientales, así como en la reducción y prevención de la pobreza. OIT EnLínea entrevistó a Hagen Henry, Jefe del Servicio de Cooperativas de la OIT.

Artículo | 3 de julio de 2008

OIT EnLínea: El mes pasado, la Conferencia Internacional del Trabajo (CIT) analizó la situación del empleo rural y de la reducción de la pobreza. ¿De qué manera las cooperativas pueden promover el empleo y los medios de sustento?

Hagen Henry: Es cierto, la discusión de la CIT reconoció la importante contribución de las cooperativas y, en especial, la que aún pueden realizar en la promoción del empleo rural y la reducción de la pobreza. La Alianza Cooperativa Internacional (ACI) calcula que las cooperativas pueden contribuir al sustento de cerca 800 millones de personas y sus familias. Ofrecen empleo directo y trabajo ocasional y estacional. Las cooperativas permiten además que muchos agricultores mantengan su estatus de trabajadores autónomos y contribuyen al desarrollo de las comunidades rurales. El impacto de las cooperativas al ofrecer ingresos a las poblaciones rurales genera más empleo a través del efecto multiplicador, como cuando impulsa el crecimiento de otras empresas rurales, generando así trabajos a nivel local. Las cooperativas ofrecen beneficios económicos reales a las familias de los agricultores al aumentar la estabilidad de sector, mejorar el acceso de sus productos a los mercados y fortalecer su posición en la cadena agroalimenticia. Las cooperativas de servicios financieros, de suministro y otros tipos de cooperativas también son importantes en la promoción del empleo y medios de sustento.

OIT EnLínea: ¿Durante los últimos cinco años, qué cambios ha observado en lo que se refiere al crecimiento de las cooperativas, en particular en las zonas rurales?

Hagen Henry: La producción de bio-combustibles genera una rápida expansión de las cooperativas en países como Brasil, México, Tailandia, India y Estados Unidos, mientras que aumentan las cooperativas de energía eólica en Canadá, Dinamarca y Reino Unido. Es importante destacar también que 90 por ciento del comercio equitativo es producido por cooperativas, la mayoría en zonas rurales.

OIT EnLínea: ¿Cuál es el papel de las cooperativas en enfrentar el desafío del cambio climático?

Hagen Henry: Las cooperativas son empresas sostenibles desde el punto de vista social y ambiental, se basan en el principio de solidaridad con sus miembros y con las comunidades donde operan. Por este motivo son idóneas para hacer importantes contribuciones destinadas a alcanzar un equilibrio coherente de crecimiento, productividad, empleo y cuidado del ambiente. Hay numerosos ejemplos de iniciativas realizadas por las cooperativas para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, para educar a sus miembros, empleados y clientes sobre el cambio climático y promover empleos verdes que son también trabajos decentes.

OIT EnLínea: ¿Cómo pueden ayudar las cooperativas a mitigar el impacto del aumento de los precios de los alimentos, conflictos regionales y catástrofes?

Hagen Henry: Además de ofrecer empleos y apoyar a la comunidad, las cooperativas pueden contribuir a la seguridad humana. Los productores, consumidores y comunidades afectados directamente por estas crisis descubren que las cooperativas pueden colaborar con la difícil tarea de adaptarse al impacto negativo del cambio climático. Las cooperativas ayudan a los agricultores a enfrentar los crecientes desafíos de producción y ofrecer una mayor estabilidad del sector agrícola y, al mismo tiempo, respetar los recursos ambientales. La experiencia demuestra además que las cooperativas pueden ser muy resistentes durante las crisis y conflictos, en particular en la generación de cooperación y solidaridad y en el restablecimiento de la dignidad a través de iniciativas de auto ayuda en situaciones de tensión, después de conflictos y desastres naturales.

OIT EnLínea: ¿Con frecuencia el papel de las cooperativas es subestimado?

Hagen Henry: Sí, lo es. Las 300 cooperativas más importantes del mundo en términos de facturación manejan un monto similar al PIB de Canadá. En Argentina en 2005 las cooperativas abastecieron 58 por ciento de la electricidad rural, sin la cual el sector agrícola responsable del 6 por ciento del PIB, habría estado comprometido, así como los empleos en las comunidades rurales. En Colombia, Saludcoop, una cooperativa de salud, ofrece cuidados médicos a 15,5 por ciento de la población. En Etiopía, se estima que 900.000 personas en el sector agrícola obtienen parte de sus ingresos a través de cooperativas. En Francia, 9 de cada 10 agricultores son miembros de cooperativas agrícolas; los bancos cooperativos manejan 60 por ciento del total de los depósitos y 25 por ciento de todos los comercios minoristas del país son cooperativas. En Japón, 9,1 millones de familias de agricultores son miembros de cooperativas que generan 257.000 empleos. En India, 67 por ciento de las necesidades de los hogares rurales lo satisfacen cooperativas. En Suiza, el más importante comerciante detallista y el mayor empleador del sector privado, es una cooperativa. En Nueva Zelanda, 22 por ciento del PIB es generado por empresas cooperativas. En Vietnam, 8,6 por ciento del PIB es atribuido a las cooperativas. Y podríamos citar muchos otros ejemplos.

OIT EnLínea: ¿Cómo podemos promover las cooperativas?

Hagen Henry: Las autoridades deben garantizar que las leyes y prácticas administrativas vigentes (procedimientos de registro, políticas fiscales, normas de contabilidad, normas de capital para sociedades financieras así como capacidad para acceder a financiamientos, etc.) no obstaculicen el desarrollo y crecimiento de las cooperativas. Cito uno de los problemas que enfrentamos: en algunos países, las mujeres aún necesitan del permiso de sus maridos para formar parte de una cooperativa agrícola. La Recomendación 193 de la OIT sobre la Promoción de Cooperativas ofrece orientación sobre políticas y legislación de cooperativas y plantea la necesidad de que cooperativas y otras empresas tengan las mismas oportunidades.